A las puertas de la Fusión Nuclear

Después de seis décadas de estudio e investigación sobre la fusión nuclear estamos a las puertas de obtenerla. Al principio esta investigación tenía propósito fines militares, se inició como parte del Proyecto Manhattan, en la década de 1940 pero no tuvo éxito hasta 1952.

Sin embargo la indagación relativa a fusión controlada con fines civiles se inició en la mitad del siglo XX, y continúa hasta el presente. En 1950 el científico soviético Andrei Sakharov diseñó una especie de botella magnética, el tokamak, apropiada para confinar un plasma.

El sitio web yosoynuclear.com nos explica de manera sencilla que "La fusión nuclear es la reacción en la que dos núcleos muy ligeros, en general el hidrógeno y sus isótopos, se unen para formar un núcleo más pesado y estable, con gran desprendimiento de energía. La energía producida por el Sol tiene este origen. Para que se produzca la fusión, es necesario que los núcleos cargados positivamente se aproximen venciendo las fuerzas electrostáticas de repulsión".

Y el mismo sitio nos dice que contrario a esto "La fisión nuclear es una reacción en la cual al hacer incidir neutrones sobre un núcleo pesado, éste se divide en dos núcleos, liberando una gran cantidad de energía y emitiendo dos o tres neutrones. Fue descubierta por O. Hahn y F. Strassmann en 1938, al detectar elementos de pequeña masa en una muestra de uranio puro irradiada con neutrones."
http://www.yosoynuclear.org/

En términos generales podríamos decir que la fisión nuclear libera energía cuando los núcleos se dividen mientras que la fusión lo que hace es unir varios núcleos más pesados.

BBC Mundo nos informó en días pasados sobre el avance del proyecto más grande jamás realizado en la Tierra, el comunicado dice: "La apuesta más grande del mundo por desarrollar energía a partir de la fusión nuclear avanza a paso lento en el sur de Francia. El proyecto del Reactor Termonuclear Experimental Internacional (ITER, por sus siglas en inglés), ubicado en Cadarache, en Provenza, comienza a recibir los primeros componentes necesarios (hacen falta alrededor de un millón) para su reactor experimental. Los primeros ensayos están programados para el 2016 y se calcula que para el año 2018 esté terminado el ITER.

Señala además esta información que "Desde la década de los años 50, la fusión ha alimentado el sueño de una energía casi ilimitada –imitando el proceso de la bola de fuego que enciende el sol– a partir de dos formas de hidrógeno fácilmente disponibles. El gran atractivo de la energía de fusión incluye la combinación de un combustible económico, relativamente poco desperdicio radiactivo y cero emisiones de gases de efecto invernadero".

"La idea es crear un plasma de gas supercaliente que alcance temperaturas de más de 200 millones de grados centígrados, el calor necesario para forzar a los átomos de deuterio y tritio a fusionarse y liberar energía". Y que "El proceso tendrá lugar dentro de un gigantesco campo magnético con forma de anillo, la única manera de contener un calor tan extremo. La planta de JET consiguió reacciones de fusión en estallidos cortos, pero requirió el uso de más energía de la que era capaz de producir. El reactor ITER es mucho más grande y está diseñado para generar 10 veces más energía (500 MW) que la que va a consumir".
http://www.bbc.co.uk/mundo/noticias/2013/08/130808_ciencia_iter_fusion_nuclear_complicaciones_vj_np.shtml

La semana pasada la misma fuente nos entrega otra noticia mucho más esperanzadora titulada "Hito en el desarrollo de fusión nuclear, la energía del futuro" la noticia nos informa que "Los investigadores del proyecto estadounidense Instalación Nacional de Ignición (NIF, según sus siglas en inglés) han logrado un hito fundamental en el camino hacia la fusión nuclear auto sostenida. El NIF, basado en Livermore, California, utiliza el láser más potente del mundo para calentar y comprimir una pequeña bola de combustible de hidrógeno hasta el punto en el que las reacciones de fusión nuclear se llevan a cabo. Durante un experimento realizado a finales de septiembre, la cantidad de energía liberada por la reacción de fusión superó por primera vez la cantidad de energía absorbida, en un hecho sin precedentes para cualquier tipo de fusión nuclear a nivel mundial. "El logro ha sido descrito como el paso más significativo para el desarrollo de la fusión en los últimos años", asegura Paul Rincon, editor de Ciencia de la BBC".
http://www.bbc.co.uk/mundo/noticias/2013/10/131010_ciencia_hito_energia_nuclear_fusion_nif_ch.shtml

Y aunque esto suene a una película de ciencia ficción, cuando toda esta investigación llegue a su culminación, la humanidad lo festejará porque tendrá por fin energía limpia, barata e ilimitada.

Aquí un video donde se puede apreciar las instalaciones del ITER y cómo trabaja.


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